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Once cuestiones sobre la Legionella

La aparición de brotes de legionelosis se repite de forma periódica todos los años y causa una gran alarma social. No obstante, no es una bacteria del todo conocida y, por la similitud que tienen sus nombres, se confunde a veces con la salmonella, que causa enfermedades de transmisión alimentaria. El objetivo de este artículo es dar a conocer y profundizar en esta enfermedad que, desgraciadamente, ha vuelto a estar de actualidad.

¿Qué es la legionella?

La legionella pneumophila es una bacteria que vive en ambientes húmedos y que se transmite por el aire. Se multiplica en un intervalo de temperaturas de 20 a 45ºC, destruyéndose a 70ºC y siendo su temperatura óptima de crecimiento 35-37ºC. Forma parte de la flora bacteriana de ríos, estanques y lagos.

¿Dónde se encuentra la Legionella y cómo llega al hombre?

Desde sus reservorios naturales, la bacteria puede colonizar los sistemas de abastecimiento de las ciudades y, a través de la red de distribución del agua, se incorpora a los sistemas de agua sanitaria (fría o caliente) u otros sistemas que requieren agua para su funcionamiento como las torres de refrigeración. Si estas instalaciones están mal diseñadas, no se mantienen o el mantenimiento es inadecuado, se favorece el estancamiento del agua y la acumulación de nutrientes y, si la temperatura es adecuada (entre 20 y 45ºC), la Legionella se multiplica hasta alcanzar la dosis infectiva para el ser humano.

Los lugares donde puede encontrarse más fácilmente son los conductos de aire acondicionado, las tuberías, las alcachofas de las duchas y los sistemas de refrigeración. Si existe en la instalación un mecanismo de producción de aerosoles, la bacteria se dispersa por el aire pudiendo penetrar por inhalación en el aparato respiratorio.

¿Qué es la legionelosis?

Es una enfermedad bacteriana que presenta dos formas clínicas diferenciadas: la infección pulmonar o “Enfermedad del Legionario”, que se caracteriza por neumonía con fiebre alta, y la forma no neumónica, conocida como “Fiebre de Pontiac”, que se manifiesta como un síndrome febril agudo y de pronóstico leve.

¿Es una enfermedad contagiosa? ¿Cómo se contrae?

No. La enfermedad no se transmite ni al beber agua, ni al ingerir alimentos, ni por contacto de persona a persona, ni por compartir enseres ni de animales a personas. La infección se contrae por vía respiratoria, por inhalación de aerosoles. Las partículas pequeñas tienen más riesgo de infección ya que penetran hasta las vías respiratorias bajas.

¿La Legionelosis afecta a todo el mundo por igual?

No. Esta infección afecta con mayor virulencia a personas de alto riesgo: personas con deficiencias inmunes (de ahí su alta tasa de mortalidad), ancianos y personas con otras dolencias que agravan la legionelosis y fumadores y personas con enfermedades pulmonares crónicas o trasplantados.

¿Dónde se producen los brotes?

Los brotes se repiten periódicamente en lugares como hospitales, oficinas, hoteles, restaurantes o cualquier gran superficie con problemas de ventilación o climatización.
 

¿Cuáles son las instalaciones con riesgo de proliferación y dispersión de Legionella?

Las que permitan la supervivencia, crecimiento y multiplicación de la Legionella y que formen y emitan aerosoles: grifos, duchas, bañeras de hidromasaje, etc. En instalaciones individuales, la de mayor riesgo es la del agua sanitaria si dispone de acumulador y en instalaciones comunitarias, los depósitos de agua caliente centralizada.

¿Existe alguna normativa al respecto?

Sí. El Real Decreto 865/2003, de 4 de julio, establece los criterios higiénico-sanitarios para la prevención y control de la legionelosis.

Los titulares y las empresas instaladoras de torres de refrigeración y condensadores evaporativos están obligados a notificar a la administración sanitaria competente la puesta en funcionamiento, el número y características técnicas de éstas así como las modificaciones que afecten al sistema y el cese de la actividad de la instalación.

Los titulares son responsables del mantenimiento periódico, las mejoras estructurales y funcionales de las instalaciones y del control de la calidad microbiológica y físico-química del agua.

¿La inspección sanitaria puede sancionar a las empresas?

Sí. Sin perjuicio de otras responsabilidades civiles o penales que puedan corresponder, las infracciones contra lo dispuesto en el Real Decreto 865/2003 tendrán carácter de infracciones administrativas a la normativa sanitaria de acuerdo con lo dispuesto en la Ley General de Sanidad, llegando las sanciones de 3.005,06€ a 601.012,10€, según sean graduadas como infracciones leves, graves o muy graves.


Y ¿puede clausurar una instalación?

Sí. La inspección sanitaria puede revisar la documentación de las empresas, los registros, el programa de mantenimiento y, si lo considera necesario, las instalaciones, comprobando la aplicación de medidas preventivas. Si se considera oportuno, se dictarán medidas para prevenir o minimizar el riesgo detectado y si existe riesgo para la salud pública, la autoridad sanitaria competente podrá decidir la clausura temporal o definitiva de la instalación.

¿Cómo podemos prevenir esta enfermedad?

Las medidas preventivas que pueden tomar las empresas se basarán en eliminar o reducir zonas sucias mediante un buen diseño y el mantenimiento de las instalaciones y evitar las condiciones que favorecen la supervivencia y multiplicación de la Legionella, mediante el control de la temperatura del agua y la desinfección continua de la misma.


Lucía San José Valiente
Celia Lucía Argüello Fernández
Departamento de Higiene Alimentaria de AMER
 

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